Op 28 maart zijn Antwerpen en Flanders Classics letterlijk beginnen aftellen naar de Ronde van Vlaanderen. Op de Scheldekaaien werd de startportiek van de Ronde officieel onthuld en werd een klok in gang gezet die aftelt naar de start van de wielerwedstrijd op zondag 7 april. Tegelijk werd het volledige programma van het Rondeweekend bekendgemaakt. Nieuw dit jaar zijn het actieve fietsbelevingsdorp voor het hele gezin VeloFoor op de Gedempte Zuiderdokken en de voorstelling ‘Bahamontes On Tour: de Ronde Special’ in de Arenbergschouwburg, beide op zaterdag. Op zondag 7 april kunnen wielerliefhebbers een hele dag hun koershart komen ophalen. Wielerliefhebbers die een plaats in de volgwagen willen bemachtigen, kunnen deelnemen aan een ludieke wedstrijd.
Nog 10 dagen en dan is het weer zover: de Ronde van Vlaanderen. Het aftellen naar de start van Vlaanderens Mooiste is officieel begonnen. De aftelklok op de startportiek van de Ronde van Vlaanderen telt minutieus af naar zondag 7 april 10.30 uur. Dan zal het klassieke wielerpeloton, met toppers als Peter Sagan, Greg Van Avermaet, Oliver Naesen en Philippe Gilbert, zijn Ronde voor de derde keer starten op de Scheldekaaien ter hoogte van het Steenplein.
 
Ook Scott Sunderland, de gloednieuwe General Race Director Flanders Classics, kijkt uit naar de Ronde van Vlaanderen en de start vanuit de Scheldestad. “Het is nu de derde keer dat we starten in Antwerpen, dus het begint ook voor ons een beetje te voelen als thuiskomen, als we alle logistieke voorbereidingen beginnen op te starten. Maar dat betekent niet dat we op onze lauweren gaan rusten. Het globale concept met de voorstelling van de renners op de Grote Markt en de start op het Steenplein blijft dan wel behouden. Dat wil natuurlijk niet zeggen dat we niet sleutelen aan kleine details, die zowel puur sportief als logistiek of richting publiek een duidelijke meerwaarde hebben. Het zijn net deze details die onze grootste Vlaamse klassieker alleen maar groter maken. Want ik geef gerust toe: als ik op 7 april de eerste renners die mooie, gele loper op de Suikerrui zie opdraaien om ze daarna door een indrukwekkende menigte enthousiast op het podium van de Grote Markt te zien ontvangen worden: dat is puur genot. Kortom, we kijken er weer naar uit om op zondag 7 april de Ronde van Vlaanderen op dezelfde manier in gang te trappen. Alleen de weersomstandigheden mogen iets beter dan vorig jaar. Alhoewel, zelfs in het natte en koude weer van vorig jaar stond het publiek rijen dik. Echte Flandriens laten zich niet inpakken door wat slechter weer.”
 
Ook dit jaar gaat de start van de Ronde van Vlaanderen niet ongemerkt voorbij in Antwerpen. Zo wordt het opnieuw een gevuld weekend met enkele leuke nieuwigheden in het programma en wordt de stad weer de place to be tijdens het eerste weekend van de paasvakantie.
 
Zaterdag 6 april
We Ride Flanders Cyclo – De Ronde van Vlaanderen voor wielertoeristen
Op zaterdag 6 april rijden de wielertoeristen al hun eigen Ronde van Vlaanderen tijdens de We Ride Flanders Cyclo. Net zoals de voorbijgaande jaren is er keuze uit vier afstanden, waarvan enkel de langste (229 km) ook vanuit Antwerpen vertrekt. Dit evenement is ondertussen helemaal uitverkocht. Zo zullen er 16.000 deelnemers aan de start staan, waarvan een kleine 4.600 voor de langste afstand. Tussen 7 en 8 uur vatten zij hun moedige tocht aan op de Scheldekaaien en volgen zij grotendeels de route van de profs langs de Kaaien naar de Waaslandtunnel om via Linkeroever richting Oost-Vlaanderen te trekken. Dat de Ronde een internationaal karakter heeft, blijkt uit de nationaliteiten van de deelnemers. Zo komt het merendeel onder hen uit het buitenland. De top drie van buitenlandse nationaliteiten bestaat uit Nederlanders, Britten en Fransen. Wat ook opvalt is het jaarlijks stijgende aantal vrouwelijke deelnemers. Dit jaar zijn ze met 1.100. Opnieuw een bewijs dat ook bij het gewone publiek het vrouwenwielrennen in de lift zit.
 
Fandorp Groenplaats – vertoning van ‘De Ronde 102’ en leuke fietsgerelateerde standen
Ook dit jaar wordt de Groenplaats ingekleed als officieel fandorp van de Ronde van Vlaanderen. Het ganse weekend kunnen Antwerpenaars en toeristen de verschillende standen gratis bezoeken, waar ze leuke fietskleding (zowel voor in de vrije tijd als voor het echte sportieve werk), fietsaccessoires, koersfietsen en andere fietsgerelateerde artikels kunnen vinden. Maar ook je koersfiets op maat laten afstellen of enkele historische fietsen van echte koerskampioenen komen bezichtigen, behoort tot de mogelijkheden. Bezoekers kunnen ook doorlopend genieten van een gezond hapje en drankje.
Om 12 en 15 uur kunnen mensen op het groot scherm een heruitzending bekijken van het tv-programma ‘Vive Le Vélo: Leve De Ronde’, dat op donderdag 4 april live wordt opgenomen vanop het dak van het MAS en wordt uitgezonden op televisiezender één. Om 13.30 uur en om 16 uur vindt op een groot ledscherm de vertoning plaats van de filmdocumentaire ‘De Ronde 102’. Tijdens deze unieke documentaire van Woestijnvis beleeft de kijker de Ronde van 2018 nog eens mee vanuit de buik van het peloton met exclusieve beelden van in de volgwagens. Een beklijvende docu die een interessante blik werpt op het reilen en zeilen van de Ronde en de ideale voorbereiding voor de dag erna. Deze docu wordt in aanloop naar de wielerklassieker ook vertoond op televisiezender één op zondag 31 maart om 22 uur.
 
Programma:
·         12 – 18 uur: fandorp met stands en catering
·         12 uur: heruitzending Vive Le Vélo: Leve de Ronde vanuit Antwerpen op donderdag 4 april
·         13.30 uur: eerste vertoning filmdocumentaire  ‘De Ronde 102’
·         15 uur: heruitzending Vive Le Vélo: Leve de Ronde vanuit Antwerpen op donderdag 4 april
·         16 uur: tweede vertoning filmdocumentaire  ‘De Ronde 102’
 
Velofoor – Gedempte Zuiderdokken
Nieuw is de VeloFoor op de Gedempte Zuiderdokken. Gezinnen die van (fiets)actie houden, kunnen daar gratis terecht op zaterdag 6 april. Op de VeloFoor mogen bezoekers zich verwachten aan leuke demonstraties op wieltjes. Zo zullen tijdens de Megaramp Show bmx-acrobaten op twee wielen en de beste inline-skaters uit België en Nederland (waaronder de voormalige wereldkampioen) door de lucht vliegen.  Ook het spectaculaire trialbike zal te zien zijn op de VeloFoor. Onze nationale trots Kenny Belaey springt met zijn speciale trialbike op alle mogelijke objecten en verzorgt zo het spektakel. De allerkleinsten kunnen zich laten gaan op een leuk fietsparcours en de volwassenen die hun beste fietsbeentje willen voorzetten, kunnen zich bewijzen op het officieuze Antwerps Kampioenschap op rollen. Hiermee zijn nog mooie prijzen te winnen zoals een plaats in de volgwagen tijdens de Ronde en 10 Ronde van Vlaanderen-viparrangementen aan de aankomst in Oudenaarde, beide de dag erna op 7 april. Voor de durvers staan de skybikes ook nog ter beschikking, waar mensen zich al fietsend een mooi uitzicht kunnen bezorgen op de Scheldestad. 
 
Programma:
·         12 – 18 uur: doorlopend gratis toegankelijk
 
Bahamontes on Tour: De Ronde Special
Naast een groot sportief luik biedt de stad de meerwaardezoeker ook een cultureel getint luik in het Ronde van Vlaanderen-programma. Op zaterdagavond kunnen koersliefhebbers zich laten onderdompelen in de sfeer van de succesvolle sportmatinees uit de jaren 60. In de Arenbergschouwburg kunnen zij gaan kijken naar Bahamontes On Tour: De Ronde Special. Tijdens deze voorstelling krijgen ze een avondvullende en hartverwarmende ode aan de koers en Vlaanderens Mooiste te zien. Enkele grote namen uit de geschiedenis van Ronde, zoals Johan Museeuw en Edwig Van Hooydonck tekenen present. Ook Sporza-radiojournalist Carl Berteele zal er zijn. Yevgueni en Jean Blaute voorzien het geheel van een streepje livemuziek. En om het af te maken wordt de avond overgoten met een dikke lading humor en een vleugje poëzie.
 
Praktisch:
·         Arenbergschouwburg – Arenbergstraat 28, Antwerpen
·         zaterdag 6 april om 20.15 uur
·         Prijs: 22,50 euro
 
Zondag 7 april
De start van de Ronde van Vlaanderen
Op zondag 7 april is het de beurt aan de profs om hun Ronde van Vlaanderen te rijden. Antwerpen zet zijn beste beentje voor om bezoekers een interessant dagvullend programma aan te bieden.
 
·         Wie zo dicht mogelijk bij de renners wil geraken, moet om 8.30 uur paraat staan. Vanaf dan fietsen de renners van hun teambussen op de busparking aan de Plantinkaai langs de Scheldekaaien en de Suikerrui naar het startpodium op de Grote Markt, waar ze voorgesteld worden aan het publiek en hun startformulier tekenen. Net zoals vorig jaar wordt de voorstelling van de renners in goede banen geleid door Studio Brussel-presentator Stijn Vlaeminck en -vlogster Linde Merckpoel. Elk team rijdt de gele catwalk van de Grote Markt op met zelfgekozen muziek. Hét moment om de favoriete renners van dichtbij te bewonderen op hun supersnelle racefietsen. Deze voorstelling wordt live gecapteerd en uitgezonden op een van de vijf grote schermen in de evenementenzone (Grote Markt, hoek Suikerrui-Grote Markt, Steenplein, Sint-Jansvliet en Groenplaats), zodat het publiek dat niet tijdig op de Grote Markt geraakt ook alles kan volgen.
 
·         Om 10.30 uur wordt aan Het Steen het startschot van de 103de editie van de Ronde van Vlaanderen gegeven. Na deze officieuze start rijden de renners in groep en aan een gezapig tempo langs de Scheldekaaien, Brouwersvliet en Oudeleeuwenrui richting de Waaslandtunnel en zo verder naar Linkeroever. In Burcht gaat de wedstrijd dan officieel van start.
 
·         Nadat de renners vertrokken zijn, opent het fandorp op de Groenplaats de deuren. Daar kunnen koersliefhebbers tot 18 uur gratis terecht om de echte Ronde-sfeer op te snuiven. De verschillende fietsgerelateerde – en cateringstanden zijn doorlopend te bezoeken. De eyecatcher van het fandorp is het grote scherm waar elke koersliefhebber de tv-uitzending van De Ronde integraal kan volgen. Gezelligheid en spanning troef.
 
Winkelen tijdens de winkelzondag – de perfecte pauze tussen de koersactiviteiten
Na het startschot zijn er nog redenen genoeg om in Antwerpen te blijven hangen. Zo is 7 april de eerste zondag van de maand en dus winkelzondag in de binnenstad. Tussen de start en de finale van de koers kunnen shoppers dan ook terecht in de winkels.
 
Wedstrijd via sociale media voor plaats in de volgwagen
De stad is trots dat ze de startlocatie is van een topwielerevenement als de Ronde van Vlaanderen. Met de stedelijke communicatiecampagne voor de Ronde wil ze die trots dan ook overbrengen op de Antwerpenaars en bezoekers van de stad. Daarom kleurt de stad in aanloop naar de Ronde in de typisch opvallende kleuren van het evenement. Naast vlaggen, vlaggenlijnen, kaaibanieren springen vooral de startbogen op het Ringfietspad ter hoogte van de Zurenborgbrug en op de Grote Markt in de schaduw van het Brabo-standbeeld in het oog. Daarbovenop zijn ook 20 Velo-fietsen helemaal gepimpt. Zo kan wie geluk heeft door de stad rijden op een mooie Ronde van Vlaanderen-Velo. Zowel de startbogen als de Velo’s zijn niet alleen een eyecatcher voor alle voorbijgangers, maar ze kunnen ook een ticket zijn naar een felbegeerde plaats in de volgwagen tijdens de Ronde op 7 april. Wie wil deelnemen aan deze wedstrijd, neemt een foto met een van de startbogen of de gele Velo’s en post deze op sociale media met de hashtag #mijnronde. Deze wedstrijd loopt tot en met donderdag 4 april. Op vrijdag 5 april wordt de gelukkige winnaar gecontacteerd.
 
Mobiliteitsinfo: kom slim naar de start van de Ronde van Vlaanderen
De start van een internationale topwedstrijd als de Ronde van Vlaanderen heeft wel wat impact op de mobiliteit. De wielrenners komen met bussen naar de startplaats, volgwagens en de publiciteitskaravaan moeten kunnen parkeren, de Waaslandtunnel wordt tijdelijk afgesloten en tal van supporters komen naar het centrum van de stad om hun favoriete renners aan te moedigen. Zowel op zaterdag 6 april als op zondag 7 april zal het verkeer in de stad op verschillende plaatsen hinder ondervinden.
 
Bezoekers komen het best te voet, met de fiets of het openbaar vervoer naar de stad.
De park-and-rides blijven bereikbaar en zijn een zeer goede keuze om in combinatie met het openbaar vervoer gemakkelijk en snel naar de startzone te komen.
Voor wie met de fiets naar het stadscentrum komt, zijn extra fietsenstallingen voorzien:
·         op het Steenplein
·         op de Scheldekaaien
Voor wie te voet vanop Linkeroever komt, zijn de roltrappen van de Sint-Annatunnel (voetgangerstunnel) uitzonderlijk vroeger geopend.
De gedetailleerde bereikbaarheidsinfo is te vinden op www.slimnaarantwerpen.be. Op die website kunnen bezoekers dankzij de slimme routeplanner afhankelijk van hun startlocatie hun beste, slimste en snelste route tot aan de evenementensite laten berekenen. Hierbij worden zowel fiets-, auto- als openbaar vervoerroutes voorgesteld.
 
Voor buurtbewoners en bestemmingsverkeer werkte de stad maatregelen uit om de hinder zo veel mogelijk te beperken. Alle parkeer- en verkeersinfo voor bewoners langs het parcours is te vinden op dezelfde webpagina van Slim naar Antwerpen.
 
De Kleine Flandrien: een scholenproject opgehangen aan de Ronde
Sporting A, de sportdienst van de stad Antwerpen, probeert naar aanleiding van dit topsportevenement zoveel mogelijk Antwerpenaars de liefde voor de fiets in het algemeen en voor de koers en de Ronde van Vlaanderen in het bijzonder bij te brengen. Specifiek voor kinderen resulteerde dit in de organisatie van ‘De Kleine Flandrien’, een scholenproject waarin kinderen van het 4de en 5de leerjaar spelenderwijs de koers leren kennen, terwijl ze aan hun fietsvaardigheden werken. In totaal schreven zo’n 24 verschillende Antwerpse scholen in op het project. Zij nemen met ongeveer 1.200 leerlingen deel aan een van de drie evenementdagen op volgende locaties:
• maandag 1 april – Fort van Merksem in Merksem
• dinsdag 2 april – Het Rooi in Berchem
• donderdag 4 april – Park Sorghvliedt in Hoboken
 
Op voorhand kregen deze scholen al een attractief lessenpakket aangeboden, dat werd uitgewerkt in samenwerking met het Centrum van de Ronde van Vlaanderen in Oudenaarde. De deelnemende klassen maakten ook koersgerelateerde tekeningen, die gebruikt worden op promotiebanners die zullen ophangen tijdens De Kleine Flandrien zelf maar ook aan de nadarbarelen te zien zullen zijn tijdens de start van de Ronde in de Antwerpse binnenstad. Nadien krijgen de scholen hun eigen banner toegestuurd. In aanloop naar De Kleine Flandrien trokken Tim Wellens en Tiesj Benoot, twee bekende profrenners van wielerploeg Lotto-Soudal, uit alle deelnemende scholen een winnaar: basisschool De Bunt. Zij zullen met de leerlingen op zondag 7 april net voor de echte renners het grote podium op de Grote Markt betreden met hun fiets.
 
Zelf de stad op de fiets ontdekken dankzij Visit Antwerpen
De fiets is een ideaal vervoersmiddel om Antwerpen op korte tijd te ontdekken en te verkennen. Daarom ontwikkelde Visit Antwerpen een aantal fietsroutes die leiden langs bekende en minder bekende pareltjes in de stad, zoals het Easy-going en Urban Jungle-fietsplan en de Architectuurroute. Aan de balie van Visit Antwerpen op de Grote Markt kunnen bezoekers deze fietsplannen verkrijgen.
 
Alle info over de start van de Ronde in Antwerpen is te vinden op www.derondeinantwerpen.be. 

Foto’s: Ruddy Berghmans & Frederik Beyens.